Winter is coming: Alza en costos del transporte energético preocupa a países europeos

El invierno se acerca a Europa a pasos agigantados y los países ven con preocupación los crecientes costos de envío que amenazan con una próxima crisis energética y a su vez la lucha del viejo continente por los suministros crea una escasez de embarcaciones para transportar combustibles esenciales para los meses venideros.

Los barcos transportan gas natural licuado, diésel y crudo a Europa desde más lejos de lo habitual para reemplazar los suministros energéticos rusos, ya que el conflicto en Ucrania no muestra signos de terminar. Eso mantiene a los barcos ocupados por más tiempo y retrasa su regreso al servicio, lo que provoca un repunte en las tarifas de flete globales, dijeron expertos en envíos informa Bloomberg.

Las tarifas de flete de GNL se encuentran en niveles elevados para esta época del año y amenazan con superar el pico invernal del año pasado. El costo de enviar un cargamento de petróleo de EE.UU. a China es el más alto desde 2020, mientras que transportar un cargamento de materia prima petroquímica de nafta desde el Medio Oriente a Japón cuesta más del doble que en marzo, según datos de Baltic Exchange.

La escasez de barcos amenaza con afectar a las economías asiáticas que importan petróleo y gas de EE.UU., ya que pueden tener dificultades para obtener cargamentos de repuesto a corto plazo si el clima se vuelve extremadamente frío este invierno, dijeron comerciantes y armadores. Incluso los envíos de materias primas petroquímicas son cada vez más caros de transportar, lo que supone una carga adicional para los compradores que se enfrentan a una demanda lenta de productos químicos a medida que se ralentiza el ritmo de fabricación.

Hay muy pocos barcos de GNL (LNG en inglés) disponibles para alquilar durante el invierno, y solo para viajes cortos, dijo Oystein Kalleklev, director ejecutivo del propietario del barco Flex LNG Management AS. Y agregó que «Los armadores han reservado su flota y los propietarios exigen que les devuelvan sus embarcaciones para que estén disponibles cuando la planta de exportación de Freeport LNG reanude sus operaciones» (en noviembre, tras el incendio sufrido en junio, y que eliminó una parte significativa de las exportaciones de GNL de EE.UU.).

A medida que las empresas reservan barcos para el invierno antes de lo habitual, las grandes empresas de energía se niegan a liberar barcos de GNL como suelen hacer al final del verano. Los petroleros obtenidos a tarifas de flete más baratas se están alquilando, a veces quemando combustible adicional para transportarse entre Singapur y Malasia con el único propósito de retener los buques, según comerciantes y corredores marítimos.

Mientras tanto, los comerciantes están llenando los barcos en el mar con gas natural y combustibles derivados del petróleo, amarrando más barcos para asegurar el suministro en un mercado ajustado. “Lo que hemos visto en el transporte marítimo este año ha sido notable como resultado de la guerra en Ucrania”, dijo Peter Sand, analista jefe de Xeneta, una plataforma de análisis del mercado de carga.

¿Crisis energética y recorte de producción?

Los fabricantes de productos como fertilizantes, aluminio y aceites vegetales están recortando la producción en Europa, ya que la crisis energética encarece demasiado el funcionamiento de las plantas. Eso redujo la necesidad de que los barcos transporten la llamada carga seca a granel, según Cargill, el comerciante agrícola más grande del mundo, lo que redujo las tarifas desde su máximo pandémico.

“Si miras el margen en Europa con los precios actuales de la energía, quizás sea mejor que tomes productos terminados de otro lugar”, dijo Jan Dieleman, jefe del negocio de transporte marítimo de Cargill, en una entrevista en Nueva York. “Si observa estos precios de la energía hoy, ¿es mejor triturar en Europa o importar la harina de Brasil?”

La producción europea de aluminio ha caído al nivel más bajo desde 1973, y los productores de metales como el zinc y el cobre también se están desacelerando debido a los altos costos de la energía. Los productores de fertilizantes, incluidos CF Industries Holdings y Yara International, han reducido la producción, mientras que el procesamiento de semillas oleaginosas este año está en su nivel más bajo desde 2019, según datos del grupo industrial Fediol.

Además de la crisis energética en Europa, el negocio en China es más lento y la demanda también está bajo la presión indirecta de los cambios en el comportamiento del consumidor. La demanda de envíos se disparó a medida que la pandemia hizo que más personas se quedaran en casa y ordenaran más productos, abrumando a la industria mundial del transporte de mercancías.

El Baltic Dry Index se disparó más de un 1.300% desde mayo de 2020 hasta octubre de 2021 a medida que los productos de consumo llenaban los buques portacontenedores que transportaban algunos productos básicos, empujando esos productos a los buques graneleros .

Desde entonces, a medida que se levantaron las restricciones de Covid en la mayor parte del mundo, el gasto se está desplazando hacia viajes y otras «experiencias», en lugar de bienes, lo que ayuda a que el índice retroceda en más de dos tercios desde ese elevado nivel.

“El impacto de la bonanza se ha ido un poco allí, lo que vemos es un poco de normalización de las cadenas de suministro”, dijo Dieleman. “Hace solo tres o cuatro semanas estábamos en un mínimo histórico de congestión en China, que es algo que no habíamos visto en mucho tiempo. Si lo sumas todo, tienes una especie de tormenta perfecta a la baja”.

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