Crisis de contenedores golpea al comercio mundial de alimentos

China se ha recuperado más rápido de Covid-19, algo que sin duda es positivo. Sin embargo, también ha revolucionado su economía exportadora por lo que está pagando enormes primas por contenedores, lo que hace que sea mucho más rentable enviarlos de vuelta vacíos que rellenarlos.

India: Exportó sólo 70.000 toneladas métricas en enero, menos de una quinta parte del volumen enviado un año antes.
India: Exportó sólo 70.000 toneladas métricas en enero, menos de una quinta parte del volumen enviado un año antes.

En efecto, la competencia mundial por los contenedores de acero significa, por ejemplo, que Tailandia no puede enviar su arroz, Canadá está atascado con guisantes y la India no puede descargar su azúcar. El envío de contenedores vacíos de vuelta a China se ha vuelto tan rentable que incluso algunos cargadores de soja estadounidenses están teniendo que luchar por contenedores para abastecer a compradores asiáticos.

Según constató Bloomberg, la comida se está acumulando en los lugares equivocados, debido a las dificultades que enfrentan los barcos que transportan contenedores vacíos.

«La gente no está consiguiendo sus mercancías donde las necesitan, uno de mis clientes envía de 8 a 10 contenedores de arroz cada semana desde Tailandia hasta Los Ángeles. Pero sólo puede enviar de 2 a 3 contenedores a la semana en este momento», dijo Steve Kranig, director de logística de IM-EX Global Inc.

Por su parte, Eric Wenberg, director ejecutivo de la Specialty Soya and Grains Alliance, aseveró que «hay señales de que las alzas de las tasas de flete están aumentando el costo de algunos alimentos. Los precios del azúcar blanca aumentaron y los retrasos en los envíos de soja de calidad desde los EE.UU. podrían significar mayores costos de tofu y leche de soja para los consumidores en Asia«.

Si bien no es del todo raro que los contenedores transiten vacíos después de un viaje, las navieras generalmente tratan de llenarlos para beneficiarse de las tarifas de envío en ambas direcciones. Pero el costo de transportar mercancías desde China a los EE.UU. es casi 10 veces mayor que el viaje opuesto, lo que llevó a los transatlánticos a favorecer los contenedores vacíos en lugar de cargarlos.

Alimentos vs Contenedores

Algunos ejemplos de la compleja situación que viven algunos exportadores debido a la falta de contenedores son:

Puerto de Los Ángeles: Tres de cada cuatro contenedores que regresan a Asia viajan vacíos en comparación con la tasa normal del 50%.

Vancouver: Las legumbres como guisantes y lentejas están «luchando» para subirse a los barcos. Canadá es el segundo mayor productor mundial de legumbres.

India: Exportó sólo 70.000 toneladas métricas en enero, menos de una quinta parte del volumen enviado un año antes.

Vietnam: El mayor productor de granos de café robusta utilizados para hacer bebidas instantáneas y espresso, bajó más del 20% sus envíos en noviembre y diciembre.

La situación es tan grave que algunos compradores están cancelando contratos, optando por métodos de envío a granel, el más común para los productos de alimentación, o retrasando las compras para evitar altos costos de flete.

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Hapag-Lloyd anunció por ejemplo el año pasado a los clientes que suspendería las exportaciones de contenedores con productos agrícolas de América del Norte para reposicionar los contenedores vacíos de vuelta a Asia.

Nico Hecker, director de logística global de contenedores de la compañía alemana de transporte marítimo, dijo en noviembre que la firma estaba experimentando el mayor aumento en la demanda de contenedores de 40 pies después de una de las mayores disminuciones de la historia.

Por último, la pandemia también ha mejorado los flujos de contenedores refrigerados (reefer). En China, las unidades se acumulan en los puertos, ya que los trabajadores tienen que cumplir estrictos procedimientos de pruebas de Covid, así como la desinfección de carne y productos del mar después de que se culpen a las importaciones de alimentos congelados por la propagación del virus.

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