Alto riesgo de un desastre logístico para esta temporada navideña

A principios de este 2021, la esperanza era que los cuellos de botella que obstaculizaron la cadena de suministro global en 2020 se hubieran despejado en su mayoría hacia fin de año. Sin embargo, solo han empeorado, mucho peor, y cada vez hay más evidencia de que la temporada navideña está en alto riesgo.

En toda Europa, los minoristas como la cadena de ropa H&M no pueden satisfacer la demanda debido a retrasos en las entregas. En los EE.UU., Nike redujo su pronóstico de ventas después de que Covid-19 provocó el cierre de fábricas en Vietnam que acabó con meses de producción, entre muchos otros casos señala Bloomberg.

Los brotes de Covid han dejado inactivas las terminales portuarias. Todavía no hay suficientes contenedores de carga, lo que hace que los precios se multipliquen por diez con respecto al año anterior. La escasez de mano de obra ha estancado el transporte por carretera y ha empujado las vacantes de empleo en EE.UU. a máximos históricos. Y eso fue antes de que UPS, Walmart y otros se embarcaran en la contratación de cientos de miles de trabajadores estacionales para alcanzar la cima.

«He estado haciendo esto durante 43 años y nunca lo había visto tan mal», dijo Isaac Larian, fundador y director ejecutivo de MGA Entertainment, uno de los fabricantes de juguetes más grandes del mundo. «Todo lo que puede salir mal, sale mal al mismo tiempo».

Ahora llega la avalancha de productos a los EE.UU. para el trineo de Santa, que solo exacerbará todo esto. Va a ser una temporada navideña desalentadora, una que los inversores parecen estar ignorando a pesar de que los analistas expresan su preocupación de que los márgenes probablemente se vean afectados. El índice S&P Retail Select Industry, que abarca 108 empresas estadounidenses, ha subido alrededor de un 40% este año y casi se ha duplicado desde principios de 2020. Su capitalización de mercado combinada es de US$3.3 mil millones, apenas una pizca por debajo de un récord.

Por el lado del proveedor, Jay Foreman ha estado fabricando juguetes con socios fabricantes en China durante más de tres décadas, y nunca había visto nada como esto. Su compañía de juguetes de tamaño mediano, Basic Fun, está en camino de su mejor año, posiblemente alcanzando US$170 millones en ventas. No hay escasez de demanda, y los padres se están llenando de regalos a medida que avanza la pandemia. Pero la escasez de contenedores de carga ha dejado a miles de juguetes esperando ser enviados. En una sola fábrica en Shenzhen, hay productos terminados por un valor aproximado de US$8 millones que podrían llenar 140 contenedores.

Foreman, director ejecutivo de la empresa, dijo sobre los problemas logísticos en China que “Destrozaremos las cifras del año pasado, pero el problema es que no sabemos si enviaremos los últimos cuatro meses del año. La cadena de suministro es un desastre y solo está empeorando».

Larian de MGA está dispuesto a pagar más de US$20.000 por contenedor de envío, en comparación con los US$2.000 de hace un año, y tiene la bendición de dirigir una empresa privada que no tiene que responder a los accionistas. Tiene problemas para simplemente sacar mercancías de los barcos de carga en el puerto de Los Ángeles. Recientemente, MGA tenía más de 600 contenedores, llenos de juguetes como sus muñecas LOL Surprise más vendidas, esperando ser descargados durante más de seis semanas. “Habrá escasez de juguetes este otoño”, dijo Larian. «Va a ser un año difícil para los minoristas».

Cuando la pandemia derribó la economía mundial a principios de 2020, las fábricas desaceleraron la producción o cerraron. Resulta que esa fue la parte fácil. Reiniciar ha sido mucho más difícil. La cadena de suministro se ha visto ahogada por tantos eventos, como el bloqueo del Canal de Suez y la dinámica del mercado, como la escasez de mano de obra y el aumento en los costos de transporte, que parece que ha habido un evento de «cisne negro» tras otro, según Lee Klaskow, analista de logística para Bloomberg Intelligence. “La cadena de suministro nunca ha tenido la oportunidad de volver a la normalidad”, dijo Klaskow.

Cuarto Trimestre

Uno de los mejores escenarios para el cuarto trimestre es que los grandes minoristas aumentan drásticamente el gasto en logística, incluido el uso de fletes aéreos más costosos o el fletamento de buques de carga completos, pero aún mantienen sus objetivos de ventas. Es probable que eso signifique que verán un impacto en los márgenes de ganancia, pero también podría llevar a tomar participación de mercado de competidores más pequeños que no pueden igualar sus bolsillos profundos.

Mientras tanto, Bank of America rebajó la semana pasada la cadena de tiendas por departamentos Kohl’s del equivalente de una calificación de compra a una de venta y redujo su precio objetivo sobre las acciones en aproximadamente un tercio debido a los crecientes costos logísticos.

El riesgo más grande y sistémico, uno que podría perjudicar a todos los minoristas, es que los estadounidenses gasten menos de lo esperado porque no hay suficiente inventario. Los productos disponibles también pueden no ser tan atractivos. El auge de los precios de envío ha obligado a los fabricantes a tomar decisiones difíciles sobre qué transportar.

El envío de artículos grandes y de menor valor no tiene tanto sentido económico en este momento. Los iPhones son pequeños y costosos, lo que los convierte en un producto ideal para enviar o transportar por aire en medio de los altos costos de transporte. Pero no se puede hacer el mismo caso para muebles de gama baja o grandes animales de peluche.

El aumento de los costos en la cadena de suministro, como los precios del algodón que alcanzan un máximo de 9 años, y la mano de obra también probablemente aumenten lo que pagan los consumidores, lo que podría frenar el gasto. O podría provocar un cambio más grande de bienes materiales a experiencias y servicios, una tendencia que ya está vigente este año a medida que los estadounidenses vuelven a viajar y salir a comer. La industria también espera muchas menos promociones de lo habitual porque los inventarios son ajustados, lo que ahuyentará a los cazadores de gangas.

Agregue que las expectativas de los consumidores están por las nubes, gracias a la facilidad y la velocidad del comercio electrónico, y la industria minorista está preparada para decepcionar gravemente a las masas. Si la última temporada navideña fue apodada “shipageddon”, ¿cómo se llamará este año? Es fácil ver un auge en las tarjetas de regalo debido a la frustración a medida que los estadounidenses se cansan de la falta de existencias y los contratiempos logísticos.

«Hay una cierta cantidad de subestimación por el riesgo» de los resultados de los minoristas, dijo Jennifer Bartashus, analista de Bloomberg Intelligence cuya cobertura incluye a los comerciantes masivos. “La cadena de suministro afecta a todos. Cumplir con las expectativas de los clientes en un entorno en el que todo está en el aire es casi imposible».

Algunos inversores se están dando cuenta. El interés corto en el fondo cotizado en bolsa SPDR S&P Retail, que imita el índice S&P Retail Select Industry que subió este año, alcanzó recientemente el nivel más alto desde finales de 2019.

También hay un impulso para que los estadounidenses compren antes durante las vacaciones. Un esfuerzo consiste en intentar crear un nuevo evento de compras a principios de octubre. Sin embargo, esto parece una tarea gigantesca considerando que el comercio electrónico ha entrenado a las masas para que las compras lleguen en pocos días como un reloj. Los minoristas también han guardado tradicionalmente algunas promociones importantes para la semana antes de Navidad para impulsar el gasto tardío.